ASU KEDtalk: Building a true sharing economy

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In our modern sharing economy, apps let us catch a ride or find a place to stay – for a price. Amber Wutich says we’ve lost something vital in commodifying what we used to share. Find out what we’re missing and how to get it back.

Oct. 11, 2017

Video transcript

Hi. I'm Amber Wutich. I'm an anthropology professor at ASU and I'm the director of the Center for Global Health.  

Did you ever hear someone ask, "Can I borrow a cup of sugar?" For many Americans the question conjures a nostalgic image of friendly neighbors relying on each other for support and assistance. At least it does for me.  

I grew up in a working-class neighborhood in the 1980s. All of the dads worked in skilled trades: they were plumbers, contractors, concrete-layers. My dad was a journeyman electrician and his union made sure that we had good healthcare and a living wage. When we were little, our dads made enough money for the moms to stay at home - and the moms worked together to care for their kids, and our community. Later, when the moms went back to work or college, they took turns watching us kids, getting us home from school, and making sure we had a snack.  
It wasn't just little things like snacks though. Our neighbors helped out with big things too. I remember when my grandmother needed more help caring for my great-grandmother, who lived to be 100. To make more space for her in our little house, my mom and dad built, with their own hands, an extra room and a bathroom. And all those dads from our neighborhood helped out, with concrete, with plumbing, however they could.  

This was the original sharing economy -- the cup of sugar, the labor exchange. You didn't have to pay anyone. We knew that each person would help when they could. And that each family was deserving of help when they needed it.  

This kind of sharing is such a fundamental part of our human experience -- and so critical to our survival -- that we have been doing it for millennia. Sharing is so important, that in most cultures, it has its own special vocabulary and rituals. In the US for example, you may have heard of potlucks, Secret Santa or re-gifting. But in many parts of the world, gifts are more than just a holiday game. Sharing helps families survive. And it's a core part of people's identity, that defines their place in their communities. That's why anthologist like me have studied sharing in cultures in every part of the world.  

Much of what we know about sharing, and why it matters, comes from studies of food sharing in hunter-gatherer bands and early farming societies. Humans shared big game that they hunted; they shared berries or honey that they had gathered; and they shared the warmth of the cooking fire. Now, food is crucial to survival, but it is actually not the most important thing that people need to survive.  

If you ask any scout or survivalist, they will tell you their old rule of thumb -- you can survive for about three weeks without food, but you can only survive for three days without water. Water and food are really important resources for understanding how humans stay healthy, how they organize themselves into societies, and how they construct meaning around the worlds they inhabit. And that's why I focus on food and water in my research.  

While we know a lot about how humans used to share in hunter-gatherer bands and early farming societies, things have changed a lot for most humans around the world in the last few hundred years. Nowadays, the structure of the economies worldwide is changing faster than ever. My research examines how humans in the contemporary world construct social systems around basic resources, water, food and other essentials.  

I'm an ethnographer, which means I commit to long-term research, in the field, in and with the communities I study all around the world. In each place, sharing plays an important role in people's lives -- both in how they see themselves as members of their own communities, and in how they make ends meet on a day-to-day basis. Let me give you a few examples.  

In Bolivia I lived in a squatter's settlement and studied how people survive when they don't have any running water. Most people had to buy water from trucks that sold door-to-door at very high prices. There were never enough trucks to get everybody the water they needed. So people created a sharing system to ensure that nobody went thirsty. Families could depend on their neighbors to lend them a bucket of water when their bin went dry, and they knew it was their duty to return the favor when their neighbors ran out of water. Now, I don't mean to make this sound idyllic - sometimes people were annoyed by their neighbors, and they really did not feel like sharing their water. But for these squatters, water scarcity was a life- and-death matter -- and thanks to the sharing system, and people's real understanding that water is life, a sometimes scarily-precarious water system never pushed anyone I knew there to the actual brink of death.  

In Paraguay, I lived in a little town, and I studied the lives of people who depended on backyard farms for food. Life as a small-scale farmer is hard, but it's ok if you have enough people to milk the cow, and feed the animals, and so forth. But if somebody gets sick, or they can't do those jobs every day, you can get into real trouble. While I was there, I documented many cases in which neighbors pitched in, during times of trouble, to help each other. I remember one case in which a granny's husband had died. While she was in mourning and planning for the funeral -- which is a major nine-day undertaking in Paraguay -- her neighbors sent someone to milk her cow every day.  

In another case, a family's eldest daughter had played an important role in caring for her family and younger siblings. And she had to have surgery. So neighbors sent baskets of food to make sure the family had enough to eat until the girl could recover. Like in Bolivia, this community came together to make sure that each family had enough food and wasn't pushed past its ability to survive. By working together, each family gets helped when they are in trouble and gives help in its turn.  

My research sites in Bolivia and Paraguay help us understand how people use sharing to overcome what could be a major crisis when households run out of water or food. As important as each individual story and research site is, ethnographic research is much more powerful -- and can teach us much, much more about how humans survive -- when we bring the lessons learned from each site into conversation with each other. Here at ASU, I direct an international network of ethnographers. Together, we examine cross-cultural differences and similarities in the ways that humans exchange, manage and put a value on vital resources like water and food.  
Cross-cultural research like ours has yielded important lessons in how humans can use sharing as a tool for survival. It turns out for sharing to really work -- to really help people survive -- a society has to be structured in a special way. It has to have economic diversity, there has to be an expectation of give-and-take, there should be rich relationships that involve exchanges without money, and most importantly, there must be a moral economy. These are the values that recognize our humanity, our dignity, and survival as shared goals; basically, they acknowledge the right of everyone to life and basic security.  

So let me tell you one last story. This one is about the United States. Back in 2007, I started doing research with immigrants here in Phoenix, Arizona. Lots of people here come from Mexico, and historically in Mexico there have been strong, culturally-rich, traditions of sharing. And at the start of our research, we found these to be traditions alive and well here in Arizona's immigrant communities. But then, the economy crashed. People were losing jobs, losing houses, going bankrupt. Everyone was affected at once. These vital sharing networks could not handle the enormous need -- our communities were no longer economically diverse because the whole economy was collapsing.  

In the wake of this, many immigrants were forced to leave. As their sharing networks fell apart, we documented one last exchange people promised each other: that if they were picked up off the street and deported, their neighbors and friends promised to find their kids and take them home.  

This story is not an isolated one. In the US and elsewhere in the world, changes in the structure of the economy, increases in income and social inequality, and the erosion of basic economic security have all but destroyed vital sharing economies.  

And even in relatively well-off communities, like the working class neighborhood where I grew up, the growing practice of putting a price on everything, of getting a ride, of having a houseguest, even a little cup of water in a little plastic bottle -- is undermining once-proud traditions of sharing.  

So what can we do to change this? At an individual level, we can engage with social organizations that help us build trusting relationships. For many of us, this might mean a church, a temple, or a mosque; a volunteer group or a charity; a soccer club, a book club or a roller-derby team. In these settings, we can nurture trusting relationships by building the give-and-take of sharing food and labor. When someone has a baby or a death in the family, we can do more than just emailing a gift card -- we can cook, and share, and help. We can shy away from making everyday exchanges about money, or accepting payback, and think of other ways to reciprocate.  

And on a societal level, we can do more too. We can resist the impulse to commodify everything. Carry a water bottle rather than buying a disposable one. Have a potluck rather than going out to dinner. And when we think about transforming our economy, we can think beyond marketing the latest must-have app or gizmo. When we think bigger and differently, we can think of truly transformative ways to exchange, to co-exist, to support each other and to thrive together.  
Sharing is part of what makes us human. But we need to nurture relationships, and even societies, that humanize us. Thanks.

Transcripción del video en español

Hola, soy Amber Wutich. Soy una Profesora de Antropología y dirijo el Centro para Salud Global en la Universidad Estatal de Arizona en los EEUU.  

Han escuchado a alguien preguntar, ¿Me puede prestar una taza de azúcar? Para muchos Americanos, esta pregunta conjure una imagen nostálgica de vecinos amistosos confiando en cada uno por apoyo y asistencia. Por lo menos para mí sí. Yo crecí en una vecindad de clase obrera en los 1980s. Todos los padres trabajaban en un comercio especializado: eran plomeros, contratistas, cementeros. Mi papa era un electricista, y su sindicato se aseguró que tuviéramos un buen cuidado de salud y un salario digno. Cuando éramos niños, nuestros padres ganaban suficiente dinero que las madres se podían quedar en casay las madres trabajan juntas para cuidar a sus hijos y a nuestra comunidad. Después de unos años, cuando las mamas volvían a estudiar y a trabajar, ellas tomaban turnos cuidando de nosotros los niños, recogiéndonos de la escuela, y asegurándose que tuviéramos un bocadillo.  

Pero, no solo era las cosas pequeñas como un bocadillo. Nuestros vecinos nos ayudaban en las cosas grandes también. Yo recuerdo cuando mi abuela necesitaba ayuda cuidando a mi bisabuela, quien llego a cumplir 100. Para hacer más espacio para ella en nuestra pequeña casa, mi mama y papa construyeron, con sus propias manos, un cuarto y baño extra. Y todos los padres de la vecindad ayudaron, con el hormigón, la plomería, como ellos pudieron.  
Esta era la original economía colaborativala taza de azúcar, el intercambio de labor. Uno no tenía que pagarle a alguien; sabíamos que cada persona ayudaría como pudiera. Y que cada familia era merecedora de la ayuda cuando la necesitara.  

Esta clase de compartición es una parte tan fundamental de la experiencia humana y tan crítica para nuestra sobrevivencia que lo hemos estado haciendo por un milenio. El hecho de compartir es tan importante que, en la mayoría de culturas, tiene su propio vocabulario y rituales. En los Estados Unidos, por ejemplo, podrías haber escuchado de potlucks, secret Santa, o re-gifting. En muchas partes del mundo, regalos son mucho más que parte de un juego festivo. El compartir ayuda a familias a sobrevivir. Y es una parte central en la identidad de la gente, que define su lugar en sus comunidades. Es por eso que antropólogos como yo hemos estudiado como humanos comparten en culturas de cada parte del mundo.  

Mucho de lo que sabemos sobre la compartición humana, y porqué importa, viene de los estudios de comida de grupos de cazador-recolector y sociedades con agricultura principiante. Humanos compartían el ganado que cazaban; compartían miel o las bayas que reunían; compartían el calor del fuego del comal donde cocinaban. Comida es crucial para sobrevivir, pero actualmente no es la más importante cosa que la gente necesita para sobrevivir.  
Si le preguntas a cualquier scout o survivalista, te dirán su regla de oro puedes sobrevivir por 3 semanas sin comida, pero solo puedes sobrevivir 3 días sin agua. Agua y comida son importantes recursos para entender como humanos se mantienen saludables, como se organizan en sociedades, y como construyen significación alrededor de los mundos que inhabitan. Y por eso es que yo me enfoco en agua y comida en mi propia investigación.  

Mientras todos sabemos mucho de cómo humanos acostumbraban a compartir, en grupos de cazador-recolector y sociedades con agricultura principiante, las cosas han cambiado mucho para la mayoría de la gente alrededor del mundo en los últimos cientos años. Hoy en día, la estructura de economías en todo el mundo está cambiando más rápido que nunca. Mi investigación examina como humanos en el mundo contemporáneo construye sistemas sociales alrededor de recursos básicos es decir, todas las maneras diferentes de agarrar agua, comida, y otras cosas esenciales.  

Soy una etnógrafa, lo que significa que me cometo a un tema de investigación por largo termino adentro y con las comunidades que estudio alrededor del mundo. En cada lugar, compartir juega un papel importante en las vidas de las personas tanto en como ellos se ven como miembros de la comunidad, y también en como ellos logran llegar al fin de mes en la base de día a día. Déjenme darles unos ejemplos.  

En Bolivia, yo viví en un barrio marginal y estudié como la gente sobrevivía cuando no tienen agua fluente. La mayoría de la gente tenía que comprar agua de camiones que vendían agua de casa a casa a altos precios. Nunca había suficientes camiones para poder comprar la cantidad de agua que todos necesitaban. Entonces, la gente creo un sistema de compartición que asegurara que nadie se quedara con sed. Familias podían depender de sus vecinos para prestarles una cubeta de agua cuando el tanque de agua estuviera seco, y sabían que era su deber de regresar el favor cuando los vecinos necesitaran agua. No estoy tratando de sonar idílicala gente se molestaba con sus vecinos y a veces no les gustaba compartir su agua. Pero, para estos barrios, la escasez de agua era un asunto de vida o muertay gracias al sistema de compartición, y a la comprensión de la gente que agua es vida, la de vez en cuando escasez de sistema de agua nunca empujo a alguien que yo conociera a el punto de la muerte.  

En Paraguay, yo viví en un pequeño pueblo, y estudié las vidas de la gente que dependía en la comida cultivada en casa. Ahora, la vida de cultivación en un nivel chico es dura, pero está bien mientras tengas suficiente gente para ordeñar las vacas, alimentar a los animales y así sucesivamente. Pero si alguien se enferma, o no puede hacer el trabajo todos los días, se puede meter en problemas. Mientras estaba ahí, documente varios casos en donde el vecino ayudo, durante tiempos de dificultades, para ayudarse uno al otro. Recuerdo un caso donde el esposo de una abuelita se había muerto. Mientras ella estaba en luto y planeando el funeralun evento de 9 días en Paraguaysus vecinos mandaban a alguien a ordeñar sus vacas todos los días. En otro caso, la hija mayor de una familia, quien ocupaba un papel importante en el cuidado de los hijos menores, tuvo que someterse a una cirugía. Vecinos mandaban canastas de comida para asegurarse que la familia tuviera suficiente comida hasta que la niña se recuperara. Como en Bolivia, esta comunidad se reunió para asegurarse que cada familia tuviera suficiente comida y que no fueran empujados más allá de su habilidad para sobrevivir. Trabajando juntos, cada familia obtiene ayuda cuando están en problemas y ayuda en su turno.

Mis sitios de investigaciones en Bolivia y Paraguay nos ayudan a comprender como la gente usan compartición para superar lo que puede ser una crisis mayor cuando se les acaba la comida o el agua a los hogares. Por más importante que es cada historia individual y sitio de investigación sea, la investigación etnográfica es más poderosay nos puede ensenar mucho, mucho más sobre como los humanos sobreviven-cuando traemos las lecciones aprendidas de cada sitio en conversación con cada una. Aquí en ASU, dirijo una cadena internacional de etnográficos. Juntos, examinamos las transculturales similitudes y diferencias en las maneras como humanos intercambian, manejan, y les ponen valor a los recursos como agua y comida.  
Investigación transcultural como la nuestra ha producido lecciones importantes en como nosotros como humanos podemos usar compartición como una herramienta para sobrevivir. Resulta que para que la compartición funcionepara que en realidad ayude a la multitud a sobrevivir- una sociedad tiene que estar estructurado en una manera especial. La comunidad tiene que tener economía diversa, tiene que haber una expectación de dar y recibir, hay que haber relaciones generosas que involucran intercambio sin dinero, y lo más importante, tiene que haber una economía moral. Estos valores que reconocen nuestra humanidad, dignidad, supervivencia como goles en común; básicamente, ellos reconocen el derecho de todos a la vida y seguridad básica.  

Así que déjenme contarles una última historia. Esta es una de los Estados Unidos. En el 2007, yo empecé una investigación con inmigrantes aquí en Phoenix, Arizona. Mucha gente viene aquí de México. Y, históricamente, en México ha habido fuertes, culturalmente-ricas tradiciones de compartición. Al principio de nuestra investigación, encontramos que estas tradiciones bien y con vida en las comunidades de inmigrantes en Arizona. Pero entonces, la economía estrello. La gente está perdiendo trabajo, perdiendo casas, yendo a la ruina. Todos estaban afectados al mismo tiempo. Esos sistemas vitales de compartición no pudieron con la enorme necesidad-nuestras comunidades ya no eran economías diversas porque toda la economía esta derrumbándose.  

En la espera de to esto, muchos inmigrantes fueron obligados a irse. Mientras la cadena de compartición se derrumbaba, nosotros documentamos un último intercambio que la multitud prometieron en hacer: que, si eran recogidos de la calle y deportados, sus amigos prometieron encontrar a sus hijos y llevarlos a casa.  

Esta no es una historia aislada. En los Estados Unidos y otras partes del mundo, cambios en la estructura de economía, aumenta en sueldo y desigualdad social, y erosión de básica seguridad económica han casi destruido vitales economías de compartición.  

Y hasta en comunidades relativamente adineradas, como las vecindades de la clase obrera donde yo crecí, la creciente práctica de ponerle un precio a todo desde conseguir un aventón, a tener un huésped, hasta un vaso de agua en una botella plástica-han socavado tradiciones de compartición que una vez orgullecían.  

¿Pero que podemos hacer para cambiar esto? A nivel individual, podemos embragar con organizaciones sociales que nos ayuda a construir relaciones de confianza. Para muchos de nosotros, esto puede referirse a la iglesia, templo, o mezquita; un grupo de voluntarios o a una caridad; club de futbol, club de leer o equipo de roller derby. En estos escenarios, podemos nutrir relaciones de confianza construyendo el método de dar y recibir de comida y agua. Cuando alguien tiene un bebe o una muerte en la familia, nosotros podemos hacer más que tan solo mandar un giftcard por emailpodemos cocinar, compartir, y ayudar. Podríamos alejarnos de diarios intercambios sobre dinero, o aceptando algo a cambio, y pensar que hay otras maneras de corresponder.  

Y al nivel societal, podemos hacer mas también. Podríamos resistirnos de ese impulso de acomodar todo. Carga un bote para agua en vez de comprar uno desechable. Ten un potluck en vez de salir a cenar. Y cuando pensemos en transformar nuestra economía, pensemos más allá del marketing del más recientes app o aparato. Cuando pensamos más grandioso y diferente, encontramos verdaderas maneras transformativas de intercambiar, convivir, apoyar and prosperar juntos.  

Compartir es parte de lo que nos hace humano. Y necesitamos nutrir relaciones, y hasta sociedades, que nos humanizan. Gracias.


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